asteroide

La edad de los dinosaurios duró más de 100 millones de años, lo que es un tiempo insondable en comparación con los humanos en este planeta durante sólo 300.000 años. La mayoría de las especies de dinosaurios se extinguieron hace unos 65 millones de años cuando un gran objeto cayó en la Península de Yucatán. Un equipo de científicos del Southwest Research Institute (SwRI) está tratando de determinar la fuente de este efecto, y los datos actuales sugieren que asteroides similares pueden ser más comunes de lo que pensábamos.

Incluso después de millones de años de meteorización y deriva estructural, los signos de este impacto fatal todavía son visibles. Esta roca espacial de 6 millas de largo dejó un cráter de 90 millas de largo (llamado cráter Chicxulub) cuando golpeó la tierra, que todavía se puede ver con el equipo adecuado. Muchas anomalías geológicas causadas por impactos también han aparecido en esta zona de México. El análisis de muestras de roca del cráter de Chicxulub reveló que el impactador se asemejaba a una condrita carbonácea. Estos son materiales muy antiguos, y hay pocas condritas de tamaño similar hoy en día. Esto plantea la pregunta: ¿De dónde vino el asesino de dinosaurios?

En el pasado, el equipo que estudiaba este evento simulaba la ruptura de cometas y asteroides más grandes en el sistema solar. La idea es que estos grupos de materia pueden caer bajo la gravedad de la tierra, y el cráter de Chicxulub es el fragmento más grande. Sin embargo, estas explicaciones no son completamente consistentes con nuestra comprensión de asteroides y cometas. El equipo de SwRI decidió utilizar modelos informáticos para rastrear cómo los objetos escapan de los grandes y pequeños cinturones de asteroides entre Marte y Júpiter. Están buscando «escotillas de escape» donde la gravedad del planeta pueda empujar asteroides a órbitas a través de la Tierra.

El equipo utilizó la supercomputadora Pléyades de la NASA para simular más de 130.000 asteroides durante millones de años. Las simulaciones han demostrado que las condritas carbonáceas en la mitad exterior del cinturón de asteroides son particularmente susceptibles de ser arrojadas a la Tierra. La frecuencia de liberación de asteroides es similar en tamaño al impactador Chicxulub en esta área tal vez 10 veces más alta de lo estimado anteriormente.

Así que esto es muy preocupante, pero desde una perspectiva macro, 65 millones de años no es mucho tiempo. El impacto de los productos de análisis SWRI como este ocurre cada 250 millones de años más o menos. Así que, si tenemos suerte, todavía tenemos algo de tiempo.

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